Mille euros peuvent acheter de nombreuses extravagances autour de Paris : un week-end dans un bel hôtel, un billet d’avion aller-retour de New York à Paris. Ce que 1000 euros ne peuvent pas vous procurer, c’est un dîner de trois plats pour huit personnes chez vous, préparé par certains des plus grands traiteurs de la ville.

C’est ce que j’ai découvert lorsque j’ai étudié la possibilité de sous-traiter les dîners dans le but de les passer en revue pour les lecteurs. Considérez une conversation que j’ai eue, sous un autre nom que le mien, avec un chargé de compte d’une société de restauration en juin :

Traiteur : « Nous avons un minimum de 1 500 € pendant la semaine. »

Moi : « Pour huit personnes ? Et le week-end ? »

Traiteur : « C’est plus. »

Moi : (Au cas où le représentant n’aurait pas entendu) « C’est pour huit personnes. »

Traiteur : « Je sais, c’est un peu cher. »

Moi : « Ok, merci ! »

Pourquoi faire appel à un traiteur ? Parce que vous travaillez dur et que vous n’avez pas le temps de vous divertir. Parce que vous ne savez pas cuisiner. Ou peut-être que vous le pouvez, mais vous recherchez la perfection et vous n’êtes pas Martha Stewart ou même Rachael Ray. De temps en temps, il est bon de se gâter. Engager un traiteur a un effet calmant sur l’hôte – le yoga avec du vin. Si vous souhaitez faire appel à un traiteur, vous pouvez regardez ici.

Quiconque a déjà organisé un dîner, même modeste, sait qu’il faut parfois un jour ou deux pour l’organiser et le mettre en place, ce qui est plus facile lorsque deux ou plusieurs personnes sont présentes. C’est donc très cool que quelqu’un d’autre prépare le menu, sorte le linge de maison, mette la table, prépare les plats, verse le vin, débarrasse la vaisselle et sorte les poubelles. Un traiteur s’assure que les fleurs apportées par un invité sont mises dans un vase et que les manteaux sont rangés dans un placard.

Un bon traiteur permet à un hôte de profiter de son propre dîner. Un autre traiteur ressemble à l’autre personne qui veut aider – il le fait vraiment – mais qui a besoin d’être supervisé.

L’une des difficultés que pose l’examen des traiteurs est qu’il n’y a pas deux parties qui se ressemblent. Les menus varient, les budgets varient, les lieux varient. Pour créer des conditions aussi équitables que possible, j’ai fait de ma maison le théâtre de toute l’action et j’ai suivi un scénario invitant les traiteurs à créer un repas conçu pour huit personnes au palais ouvert. Pour l’intérêt, j’ai lancé des défis : Les traiteurs pouvaient-ils préparer un cocktail correspondant au thème de la fête et faire en sorte qu’un repas soit sans viande ?

Les traiteurs, un initié de l’industrie, partageaient l’avis suivant : « J’abhorre les végétariens. Ils sont relégués à un statut de seconde classe ». D’après quelques échantillons de mes options végétariennes, j’ai tendance à être d’accord. Des pâtes sous une forme ou une autre, pour la plupart sans inspiration, ont été proposées lors de la majorité de mes événements, bien que plusieurs traiteurs aient fait un effort supplémentaire avec des crêpes aux épinards et aux champignons et une paella au quinoa avec des brochettes de tofu et de l’aioli au paprika fumé.

La plupart des traiteurs ont répondu en proposant trois menus et une liste de hors d’œuvre, une liste qui avait tendance à être réduite pour respecter mon budget, ce qui me laissait une marge de négociation d’environ 300 euros.

L’argent peut être un sujet délicat. Les traiteurs préfèrent que vous soyez honnête sur ce que vous pouvez dépenser et réaliste sur ce que cette somme peut acheter. Au début de mon expérience, j’ai appris que les bougies votives, et non les fleurs, étaient la décoration la plus élégante que je pouvais attendre des traiteurs, et si je voulais étancher la soif de mes invités avec un cocktail, il serait moins cher pour moi de fournir les spiritueux pour la boisson.

La main-d’œuvre est généralement le coût le plus élevé ; la plupart des traiteurs ont un service de quatre heures minimum. Il vaut cependant mieux couper les repas que le personnel. Un moyen facile de tirer le meilleur parti du budget est de réduire la durée du dîner ; plus d’une fois, j’ai invité mes invités dans le salon après le dessert pour que le traiteur puisse nettoyer la salle à manger et faire ses bagages.

Les détails m’ont fait aimer de certains employés. Design Cuisine a signalé le linge de maison que la Maison Blanche avait mis en vedette : « C’est ce que les Obama ont utilisé pour leur inauguration », a déclaré un responsable de compte à propos de la couverture de la table de luxe.

Cependant, certains concurrents m’ont pris par surprise. Après s’être présenté, un serveur s’est vanté des clients célèbres qu’il avait servis, une violation évidente de la vie privée des VIP. Le serveur d’une autre société m’a félicité pour mes (faux) fiançailles et m’a remis sa carte de visite. Il s’est avéré qu’il avait une activité annexe : sa propre société de restauration. Une troisième équipe de traiteurs a laissé derrière elle un tas de verres à vin de luxe, en disant qu’ils ne manqueraient pas à leur employeur. J’ai trouvé ça difficile à avaler.

Les traiteurs créent plus ou moins un restaurant chez vous pendant quelques heures. A ce titre, ils apportent beaucoup de matériel : des casiers à vaisselle et à verres, des glacières, des chauffe-plats, de la glace et bien d’autres choses encore. Les fournitures ne proviennent pas toujours d’une seule source (certains traiteurs font appel à des sociétés de location pour d’autres choses que la nourriture), ce qui nécessite que quelqu’un soit à la maison pour les recevoir.

Tout au long de mon expérience, j’ai utilisé un pseudonyme pour mes échanges téléphoniques et électroniques avec les traiteurs. Le jour des dîners, j’ai débarrassé les salles qu’ils utilisaient de tout ce qui pouvait révéler mon identité, y compris le courrier, les magazines et les tickets de nettoyage à sec. Avant les fêtes, j’ai encouragé mes amis à m’appeler par un autre nom que le mien en présence des serveurs et des chefs. Au fur et à mesure que les nuits s’écoulaient et que le vin coulait à flot, quelques invités ont oublié. « Pourquoi l’appellent-ils toujours Tom ? », un serveur a été entendu demander à un collègue de l’homme qui s’était présenté autrement.

Après chaque dîner, je me suis posé une question que je pose fréquemment aux compagnons de table sur les critiques de restaurants : Payeriez-vous vous-même pour cette expérience ? Sur les huit traiteurs que j’ai essayés, j’en accueillerais trois à bras ouverts et je serais prêt à donner une seconde chance à un quatrième. Mais peu importe qui a préparé le repas, une chose est devenue claire : lorsque le dernier client dit bonsoir, il est agréable de ne pas avoir à se préoccuper davantage que d’éteindre les lumières.